Biographie

Depuis que le trompettiste et compositeur Terence Blanchard, lauréat de plusieurs Grammy Awards, s’est lancé dans sa carrière solo avec son album éponyme chez Columbia Records en 1991, l’artiste originaire de la Nouvelle-Orléans a emprunté de nombreux chemins musicaux, notamment en proposant des sorties de jazz acoustique aventureuses et provocantes avec des matériaux originaux, en composant plus de 50 bandes originales et même, en 2013, en lançant Champion : An Opera in Jazz. Dans l’esprit de son appartenance passée à l’école de jazz des Art Blakey’s Jazz Messengers, il a également été le mentor de plusieurs musiciens de ses groupes, qui ont ensuite mené des carrières discographiques importantes (notamment Lionel Loueke, Aaron Parks, Kendrick Scott et l’un des membres actuels de son groupe, Fabian Almazan).

En tant que leader et co-leader (notamment quatre albums au début de sa carrière avec un autre artiste de Crescent City, le saxophoniste Donald Harrison), Blanchard a enregistré plus de 30 albums qui défiaient souvent les genres, tout en étant acclamés par la critique. Mais pour son dernier album chez Blue Note Records, Breathless, Blanchard voyage avec force et espièglerie dans un autre royaume du jazz avec son nouveau quintet, The E-Collective – une zone excitante de fusion groovy qui regorge de couleurs funk, R&B et blues.

Produit par le trompettiste et son manager Robin Burgess et produit par le président de Blue Note, Don Was, cet enregistrement aventureux de 13 morceaux se concentre sur plusieurs originaux de Blanchard, un morceau épique d’Almazan et quelques reprises, chantées par la chanteuse apaisante et pleine d’âme P. J. Morton (membre de Blue Note). J. Morton (membre du groupe Maroon 5), dont une version exaltante du standard moderne « Compared to What » rendu célèbre par Les McCann et Eddie Harris, et une version soul et lyrique de « I Ain’t Got Nothin’ But Time » écrite par Hank Williams. De plus, Morton chante l’irrésistible chanson de style pop et de force « Shutting Down », écrite par le talentueux fils de Blanchard, T. Oliver Blanchard Jr, alias JRei Oliver, qui contribue également à des extraits de spoken word sur d’autres.

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Il s’agit d’une première incursion dans le grooveland pur et dur pour Blanchard, et il est ravi de la fête dansante que lui et son quintette (et ses invités) ont préparée. « Breathless est l’album que je voulais faire depuis longtemps », dit-il. « En grandissant, j’écoutais les Head Hunters et Weather Report, qui ont eu un fort impact sur moi. J’ai toujours écouté de la musique basée sur le groove – Jimi Hendrix, Parliament Funkadelic, puis plus tard Prince et D’Angelo, et plus tard ce que faisait le trompettiste de jazz Russell Gunn. Mais jusqu’à ce point, je ne l’avais jamais exploré ».

C’est un sujet dont Blanchard et ses amis de l’équipe rythmique – le bassiste électrique Donald Ramsey (un collègue depuis leurs années de lycée à la Nouvelle-Orléans) et le batteur Oscar Seaton (un natif de Chicago qui a fait ses premières armes en jouant avec Ramsey Lewis en 1996 et qui a ensuite joué dans des bandes originales écrites par Terence) – parlent depuis au moins sept ans. « Mais je n’ai jamais pu trouver le temps de le faire », dit Blanchard. « Je me souviens avoir joué des trucs à base de groove avec Oscar pour le film Inside Man [2006] de Spike, et j’ai dit qu’il fallait qu’on monte un groupe. Tout ce temps plus tard, nous sommes là. Je me suis dit que si je ne le faisais pas maintenant, je ne le ferais probablement jamais ».

En préparation de l’enregistrement, Blanchard et The E-Collective ont répété pendant deux jours en octobre, ont fait une tournée de deux semaines en Europe en novembre avec une date au Blue Note à Milan, puis sont entrés peu après dans le studio d’enregistrement en décembre et ont terminé la semaine par un spectacle dans leur ville natale au Snug Harbor. On peut comprendre que le leader était nerveux. « Vraiment, lorsque nous avons commencé à travailler sur ce projet, nous n’avions aucune idée de ce qui allait se passer », dit-il. « À Milan, il y a des gens qui sont venus et qui s’attendaient à des trucs de jazz. Je pense qu’au début, ils étaient un peu rebutés, mais les jeunes ont tout de suite compris. Cela m’a enlevé un gros poids des épaules. Nous nous amusions tout en restant divertissants. Nous avons eu des ovations debout ». Lorsque The E-Collective a repris le Blue Note à New York pour une soirée lors du NYC Winter Jazzfest de l’année dernière, les deux concerts étaient pleins à craquer, car la nouvelle vision musicale de Blanchard était attendue avec impatience.

The psychedelic-styled cover of the recording speaks volumes about Blanchard and The E-Collective. Designed by Andrew F. Scott, it depicts a fist with a peace dove and five sturdy tree roots, each one standing for the five primary band members—Ramsey, Seaton, guitarist Charles Altura and Almazan on piano and synths. “This represents all the members who are five individuals,” says Blanchard. “We’re all different, and on this album we’re embracing and celebrating our differences.”

Breathless s’ouvre sur le funky et swinguant « Compared to What », avec un bruit de foule en arrière-plan, Morton cherchant sa voix de façon soulante tandis que Blanchard souffle dans sa trompette avec une exaltation digne d’une fête. Après l’original de Blanchard, tourbillonnant et rythmé, sur l’hymne à l’identité sans filtre « See Me As I Am », le groupe explore le voyage de 15 minutes d’Almazan, « Everglades », avec ses étendues de calme hypnotique et léger qui se transforment en turbulence avec Blanchard jouant des lignes angoissées et le pianiste faisant tomber les notes. Puis vient un autre morceau original de Blanchard, la chanson-titre écrite en pensant à l’étranglement d’Eric Garner « I can’t breathe » par la police de New York, sous la forme d’une protestation orale au son de la trompette.

 

Parmi les autres titres originaux de Blanchard, citons « Confident Selfishness », un morceau rythmé et entraînant (« Il vient de la notion bouddhiste d’être ouvert et assez courageux pour être vulnérable », dit-il) ; « Soldiers », un morceau dirty-funk avec du rebond et de la guitare (écrit sur la route pendant une tournée et alimenté par un groove provocateur qui ressemble à une « marche en avant ») ; le morceau méditatif et réfléchi « Samadhi » (« Il s’agit de trouver la paix intérieure et d’éliminer tout le bavardage nerveux ») ; le morceau funky et multicolore « Talk to Me » (avec un texte parlé par le Dr. Cornel West) ; l’amusant et fantaisiste « Tom & Jerry » (avec Altura et Almazan se jouant l’un de l’autre) ; et le propulsif « Cosmic Warrior » avec un ton sinistre et des accords puissants de heavy-rock en ouverture (« Mes enfants ont dit que cela ressemblait à un guerrier super-héros s’attaquant à notre société si détraquée »).

Quant au numéro de Hank Williams, « I Ain’t Got Nothin’ But Time », Blanchard l’a repris d’une session qu’il a faite avec Orquestra Was – un projet dirigé par l’actuel président de Blue Note, Don Was – pour l’album Forever’s a Long, Long Time de 1997. La mélodie lyrique de la trompette de Blanchard se fond dans l’arrangement lent, teinté de R&B, de The E-Collective. « J’aime beaucoup cette chanson. C’est une pause agréable dans tout le sérieux. Je n’avais aucune idée de la tournure que cela allait prendre et je n’ai donné aucune instruction sur le groove. Mais c’est bien sorti. » Quant à son lyrisme, il dit : « C’est ce que je dis à mes jeunes étudiants musiciens : Il ne s’agit pas des notes, mais du moment. » L’album se termine par la magnifique interprétation instrumentale, légèrement mélancolique, du morceau de Coldplay, « Midnight ». « C’est une très belle chanson », déclare Blanchard. « Je voulais terminer l’album en descendant émotionnellement ».

Quant à l’ampleur de Breathless, Blanchard est heureux d’avoir mené à bien un projet qui lui tient à cœur et qui est profondément ancré dans son histoire. Quant à ses fans de jazz purs et durs, qui pourraient froncer les sourcils devant une fusion aussi profonde, il ne s’inquiète pas. « Je pense toujours à Miles Davis », dit-il. « Peu importe ce qu’il jouait, il était toujours Miles. Il changeait, mais surtout, il s’amusait. C’est comme ça que je vois les choses. Quoi qu’il arrive, qu’il en soit ainsi. Mais pour cet enregistrement, il n’y avait qu’un seul impératif. Le groove.  Tout le reste est à prendre ou à laisser. »

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